ニラ

 お盆のあたりから畑のあちらこちらでニラの花が咲き始めます。わが農園では作物としてはニラを栽培していないのですが、勝手に生えてきて至るところに群生しています。その繁殖力は相当なものです。お陰で、ニラ料理を食べたいときには必要な量を刈り取って使うことができて、なかなか重宝しています。

 上の写真のようにニラは小さな白い花をたくさん咲かせるので、群生していると一面が白い花で満たされ、真夏の暑さにうんざりしてくる頃に一服の清涼剤のような爽やかさをもたらしてくれます。そんな点でも貴重な植物です。小さな一つひとつの花も近づいてよく見ると意外と美しい花です。これが9月下旬まで次々と咲き続けます。

 これだけたくさんの花を咲かせるので、当然種もたくさんできますが、種を蒔いて栽培しようとすると結構時間がかかります。プランターなどで作ろうと思ったら、その辺に生えているニラを見つけ、数株引っこ抜いて植えるのが一番手っ取り早い方法です。まず枯れることはありません。ただし畑や他人の敷地から取ると泥棒になってしまいますのでご注意を。食べるときは使う分だけ葉を切り取って、そのまま放っておけばまた葉が生えてきます。株も年々増えていきます。

 ところで、ニラはネギ属の植物ですが、ネギ属は以前はユリ科に分類されていました。新しいAPG分類ではヒガンバナ科になっています。よくニラとスイセンを間違えて食べて食中毒になったというニュースを目にします。スイセンもヒガンバナ科ですので、その葉は似ているといえば似ています。しかしスイセンの葉はニラよりも幅が広くて厚く大きいし、ニラ特有の匂いがしないので、普通であれば間違えることはないはずです。もちろん花を見れば違いは一目瞭然です。ただニラとスイセンが一緒に生えていると、収穫する際に混在してしまうことがあるかもしれません。スイセンは有毒なので気をつけなければなりません。

 スイセンよりももっとニラに似ている植物もあります。畑の片隅にこんな植物がありました。

 これはタマスダレという植物で、やはりヒガンバナ科です。スイセンと同じく有毒です。これも花が咲いていればすぐに区別はつきますが、葉はニラにそっくりです。ニラの隣に生えていたら一緒に摘んでしまうかもしれません。スイセンよりも要注意です。